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Peter Brian Medawar. Premio Nobel de Medicina 1960

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Peter Brian Medawar. Premio Nobel de Medicina 1960

 

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Nacido en la ciudad de Petrópolis, estado de Río de Janeiro, Brasil el 28 de febrero de 1915. Peter Brian Medawar era hijo de la británica Edith Muriel Dowling y del naturalizado británico Nicholas Agnatius Medawar. Su padre fue enviado como representante de una empresa británica de suministros dentales a Brasil. Es por esa razón que Peter Medawar nació en Brasil y de acuerdo a la ley jurídica brasileña, basada en el ius soli (derecho al suelo, es decir el derecho a la nacionalidad de un país por haber nacido en dicho país), es considerado brasileño. Sin embargo, su condición de británico por nacimiento fue adquirida desde el primer momento, ya que al nacer fue registrado en el Consulado Británico. Además, su familia volvió a Gran Bretaña al finalizar la Primera Guerra Mundial (28 de julio de 1914 - 11 de noviembre de 1918) cuando Peter tenía 3 ó 4 años de edad. Luego, sus padres regresaron a Brasil, y dejaron a Peter y su hermano Philip en un internado. A los 13 años, en 1928 ingresó al Colegio Marlborough de Inglaterra, un internado público de nivel secundario. Peter Medawar vivió el resto de su vida en Gran Bretaña.

Durante sus años en Brasil, la familia tenía una casa en la zona costera de Copacabana donde el pequeño Peter solía pasar largos ratos con su hermano en la playa. En sus memorias, Peter Medawar menciona que le gustaba el arroz, las habichuelas y la mandioca que le preparaba su niñera Dina, quien los cuidaba a él y sus hermanos Philip y Pamela.

Cuando entró en la adultez, y estando en Gran Bretaña, Peter le solicitó a su padrino -el entonces Ministro de Aviación de Brasil-, Salgado Filho, que le facilitara una exención del servicio militar obligatorio que lo forzaría a volver a Brasil. Sin embargo, el Ministro de Guerra en tiempos del Presidente Getúlio Vargas, el General Eurico Gaspar Dutra le denegó este privilegio. Según algunas fuentes, dada esta situación, Peter Medawar perdió su ciudadanía brasileña, por lo que al momento de ser distinguido con el Premio Nobel de Medicina, sus logros científicos no fueron asociados con la nacionalidad brasileña y fue considerado británico por la propia Fundación Nobel. En la actualidad, Brasil lo considera brasileño por haber nacido allí, mientras que Reino Unido lo considera británico por ser hijo de británicos, haber sido registrado en el Consulado de Gran Bretaña como natural del Reino Unido al nacer, haber pasado la mayor parte de su vida en Reino Unido, así como haber realizado sus estudios secundarios y universitarios en Gran Bretaña. Recién en los últimos años, la Fundación Nobel comenzó a catalogarlo como brasileño y británico.

En 1932 comenzó la carrera de zoología en el Magdalen College de la Universidad de Oxford. Una vez recibido, trabajó por un tiempo en la Escuela de Patología de Sir Howard Florey (Premio Nobel de Medicina en 1945) en Oxford, Gran Bretaña. Allí se interesó en la investigación en campos de la biología que están relacionados a la medicina.

En 1935 obtuvo la Beca Christopher Welch del Colegio Magdalen. En 1938, tras un examen, se convirtió en Miembro Investigador del Colegio Magdalen de Oxford. En 1944 pasó a ser Miembro Investigador del Colegio St John de Oxford. En 1947 fue nombrado Profesor de Zoología en la Universidad de Birmingham.

En 1937, Peter Medawar contrajo matrimonio con Jean Shinglewood Taylor, la hija de un médico de Cambridge. Tuvieron dos hijos, Charles y Alexander, y dos hijas, Caroline y Louise.

Fue famoso el caso del tratamiento que aplicó para curar las quemaduras de un piloto de la Real Fuerza Aérea Británica que se estrelló con su bombardero al norte de Oxford.

En 1951 se mudó a Londres para dar cátedra de zoología en el Colegio Universitario de Londres hasta 1962, cuando fue nombrado Director del Instituto Nacional de Investigación Médica de Londres.

Las primeras investigaciones de Peter Medawar estaban relacionadas al cultivo de tejidos, la regeneración de nervios periféricos y el análisis matemático de los cambios ocurridos en organismos durante su desarrollo. Durante la primera etapa de la Segunda Guerra Mundial, el Consejo de Investigación Médica le encargó investigar la razón por la cual los tejidos de piel tomados de un ser humano no lograban injertarse de manera permanente en la piel de otra persona. Este trabajo le permitió formular los teoremas acerca de cómo funciona el sistema inmunológico en los transplantes y plantar así las bases de sus futuras investigaciones en el tema. Cuando se mudó a Birmingham en 1947, continuó con su trabajo en colaboración con el biólogo Rupert Billingham. Juntos estudiaron los problemas de pigmentación con los injertos de piel en ganado y el uso de injertos de piel para distinguir entre gemelos monocigóticos y dicigóticos en animales. Para este estudio, tuvieron en cuenta el trabajo del científico estadounidense Ray David Owen, y concluyeron que el fenómeno que llamaban "tolerancia inmunológica adquirida" en homoinjertos (injerto de un tejido u órgano procedente de un individio de la misma especie que el receptor) podía reproducirse de forma artificial. Por estos estudios en lo que respecta a transplantes de tejidos, fue elegido miembro de la Royal Society de Londres. Cuando se mudó a Londres en 1951, Peter Medawar continuó trabajando durante años junto a Rupert Billingham y al inmunólogo alemán Leslie Brent en el estudio detallado del mencionado fenómeno de tolerancia en trasplantes. También siguió investigando acerca de los rechazos del sistema inmunológico a trasplantes.

Peter Medawar es considerado el padre de los trasplantes de órganos por haber sido pionero en el trasplante de tejidos y órganos de seres humanos. El sistema inmunológico de los humanos tiene un eficaz sistema de defensa contra microorganismos y rechaza tejidos de otras personas por considerarlos agentes extraños que atacan el cuerpo. Parte de nuestro sistema inmunológico cuenta con una base genética hereditaria, y la otra parte es adquirida y no está presente en el feto. Luego de que el biólogo australiano, Frank Macfarlane Burnet, planteara que la capacidad del sistema inmunológico de distinguir entre tejidos propios y ajenos se adquiere en la etapa fetal, Peter Medawar logró trasplantar exitosamente en el año 1951, tejidos entre fetos de ratones sin ser rechazados. Asimismo, pudo realizar nuevos trasplantes en los ratones cuando ya eran adultos, algo que hasta ese momento no se había logrado, dado que solamente se habían obtenido resultados positivos en fetos de ratones. Estos resultados obtenidos por Peter Medawar fueron fundamentales para el desarrollo de técnicas de trasplantes de órganos.

A partir de sus investigaciones, Peter Medawar fue galardonado con el Premio Nobel de Medicina en 1960, por haber descubierto la manera en que funciona el cuerpo humano utilizando tejidos extraños o ajenos. Formalmente, el Premio Nobel fue otorgado "por el descubrimiento de la tolerancia inmunológica adquirida". Este premio fue compartido en partes iguales con su compañero de investigaciones, Frank Macfarlane Burnet.

La Royal Society de Londres (Real Sociedad de Londres para el Avance de la Ciencia Natural) donde en 1958, Peter Medawar impartió una de las prestigiosas Charlas Croonian (Croonian Lectures en inglés), le otorgó la Medalla Real (Medalla Royal) en 1959. Ese mismo año dio una Charla Reith para la BBC (British Broadcasting Corporation o en español Corporación de Radiodifusión Británica). También fue nombrado Miembro Extranjero de la Academia de Ciencias de Nueva York, así como de la Academia Americana de Artes y Ciencias, y de la Sociedad Americana de Filosofía.

En 1960 recibió el Premio Nobel de Medicina. En 1965 fue nombrado caballero con el título honorífico de Sir, por lo que es normalmente mencionado como Sir Peter Brian Medawar. Cuando en 1966 se fundó la Sociedad Internacional de Trasplantes, Peter Medawar fue nombrado el primer presidente de dicha institución. También fue nombrado presidente de la Asociación Británica para el Avance de la Ciencia en 1969. Ese mismo año, a la edad de 54 años, sufrió una hemorragia cerebral mientras impartía una clase en la Catedral de Exeter. A partir de entonces, sus capacidades motrices quedaron seriamente disminuidas. Pero su mente no se vio afectada y se mantuvo totalmente activa. Peter Medawar falleció en 1987.

La fotografía de arriba fue tomada en 1969.

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Fuentes de información:

Crédito de la fotografía:

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